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Cholestérol : ce bourreau des coeurs fait tourner les têtes !

26 Mai 2017
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Accusé de tous les maux lorsqu'il se trouve en trop grande quantité dans le sang, le cholestérol semble jouer un rôle crucial dans le cerveau. Il permet la connection entre les neurones, liens nécessaires à la mémoire ou l'apprentissage. Comment ce bourreau des coeurs peut-il faire des miracles au niveau cérébral ?

Véritable boite noire de l'organisme, le cerveau n'a pas révélé tous ses secrets. Cet organe complexe est composé :
- De neurones, qui envoient et reçoivent des impulsions nerveuses ;
- Et de cellules gliales, qui nourrissent et protègent les neurones.

Les quelques 100 milliards de neurones communiquent entre eux par l'intermédiaire de structures appelées synapses. Les échanges d'informations entre les neurones se font via des neurotransmetteurs dont on distingue plus d'une centaine de types. Le nombre de synapses dépasse l'entendement avec plus de 100 billions de connexions… mais ce sont ces circuits qui sont à l'origine des processus mentaux complexes, de la formation cérébrale, de la mémoire, de l'apprentissage, de l'intelligence, etc.

De précédentes recherches ont suspecté la sécrétion par les cellules gliales d'un facteur régulant la formation de synapses, sans pouvoir l'identifier. Des chercheurs français et allemands l'auraient finalement trouvé : il s'agirait du cholestérol !

Des neurones isolés en laboratoire peuvent survivre et même se multiplier sans pour autant se connecter entre eux. Exposés aux substances secrétées par les cellules gliales, ils produisent de forts signes d'activité synaptique 2. Il restait donc à identifier la substance en question.

De précédentes études avait mis en évidence le rôle de l'alipoprotéine E (apoE) produite par les cellules gliales dans certaines maladies neurodégénératives 3. Mais son addition n'a pas provoqué la formation spontanée de synapses entre les neurones en culture.

Sachant d'autre part que les apoE peuvent être des transporteurs de lipoprotéines comme le cholestérol, les chercheurs se sont intéressés à cette protéine. Les scientifiques ont pu observé qu'en ajoutant apoE et cholestérol, les neurones ont spontanément formé des synapses. A l'inverse, le retrait du cholestérol du milieu stoppait le mécanisme de connexions. Ainsi, la formation de synapses nécessite bien une source extérieure de cholestérol apportée par les cellules gliales.

Le mécanisme de stimulation synaptique reste cependant à élucider. Le cholestérol est-il un constituant des synapses ou un initiateur de leur formation ?
Cette étude pourrait également apporter un nouvel éclairage sur la survenue de la maladie d'Alzheimer 4. Depuis 1993, l'équipe du Pr. Amouyel a mis en évidence l'influence d'un type particulier de l'alipoprotéine E (apoE4) dans le développement de cette maladie. Résultat d'une caractéristique génétique, la mauvaise influence de l'apoE4 serait-elle due à son incapacité à stimuler la formation de synapses en présence de cholestérol ?

Cette découverte offre ainsi de nouvelles perspectives tant dans la compréhension du développement cérébral que de certaines maladies neurodégénératives.
Attention, ne croyez pas pour autant booster votre Quotient Intellectuel en vous empiffrant d'hamburgers ou de frites trop grasses ! Le cerveau ne tire pas le cholestérol dont il a besoin du sang. Les taux sanguins ne sont en rien reliés avec les concentrations cérébrales. Le cholestérol est une association de protéine et de lipides (lipoprotéine), trop grosse pour passer la barrière sang-cerveau, première ligne de défense contre d'éventuelles substances toxiques. Le cholestérol cérébral est ainsi exclusivement produit localement au niveau du cerveau.

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